El Quijote kehrt zu seinem früheren Glanz zurück

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Früher gab es Dutzende von spanischen Restaurants in der Umgebung von Chelsea und dem Village, und während man sich darüber streiten konnte, welches die beste Paella hat, gab es keine ernsthafte Debatte darüber, welche die großartigste sei. Es war El Quijote im Hotel Chelsea.

Als El Quijote 1930 eröffnet wurde, hatte die Depression begonnen, aber die Ära der Nachtclubs war noch im Gange. Eine Markise, die sich vom Bordstein der West 23rd Street bis zum roten Neonschild über der Tür erstreckte, schützte Filzhüte und Pelzmäntel vor Witterungseinflüssen. Drinnen trugen Kapitäne in scharlachroten Blazern und Läufer schwarze Westen über weißen Hemden. Von Don Quijote, Stierkämpfen oder einer anderen Idee des alten Spaniens inspirierte Wandmalereien und gerahmte Gemälde blickten auf alle herab.

Als die Jahre ihren Preis forderten, musste El Quijotes ursprünglicher Glamour mit abgehängten Decken, abgewetztem Schachbrett-Linoleum und staubigen Skulpturen zufrieden sein. Die Paella könnte die Konsistenz von Haferflocken von gestern haben. Der Geschmack der Sangria, serviert im Krug unter mehreren Zentimetern Obstsalat, könnte am besten als lila beschrieben werden. Aber verblasste Pracht ist immer noch Pracht. Der Kritiker Craig Claiborne, kein Fan von Kitsch, räumte 1967 in einer Sammelbesprechung in der Times ein, dass El Quijote „einen gewissen kitschigen Reiz“ habe. Zweifellos wurde ein Teil seiner Kitschigkeit von den Gästen und Bewohnern des Hotels mitgeschleppt, die durch eine Tür in der Lobby eintreten konnten.

Ein Großteil der ursprünglichen Dekoration des 1930 eröffneten El Quijote wurde restauriert. Clay Williams für die New York Times

Patti Smith, die oben wohnte, schrieb in ihren Memoiren „Just Kids“, dass sie eines Nachmittags im Jahr 1969 in die Bar von El Quijote ging und „überall Musiker vorfand, die vor Tischen saßen, die mit Bergen von Garnelen mit grüner Soße, Paella und Krügen gedeckt waren Sangria und Flaschen Tequila.“ Jefferson Airplane war dabei. So war Janis Joplin und ihre Band. Jimi Hendrix saß neben der Tür.

Dieses von Woodstock ausgelöste Tableau wurde nie wiederholt. El Quijote zog jedoch weiterhin Musiker, Künstler, Schriftsteller und andere an, die seine Kombination aus Surrealismus, Tradition und Preisen schätzten, die sich von einem Jahrzehnt zum nächsten kaum änderten. El Quijote konnte fast immer einen Abend in ein Ereignis verwandeln, eine seltene Qualität in einem Restaurant, dessen Playlist aus Fahrstuhlmusik-Arrangements von Songs der Beatles und Led Zeppelin besteht. Es war ein verträumtes Geisterschiff, das in Manhattans wirbelnden Strömungen beruhigt wurde.

Orte wie dieser sind nicht zu ersetzen, und als das El Quijote vor vier Jahren von den Hotelbesitzern wegen Renovierungsarbeiten geschlossen wurde, befürchtete die antiquarisch-böhmische Achse der Stadt, dass es zerstört oder zumindest bis zur Unkenntlichkeit aufgeräumt würde. Jetzt, wo das Restaurant seit zwei Monaten wieder im Geschäft ist, sind die meisten dieser Sorgen vergessen.

Server tragen Jacken so rot wie der Umhang eines Stierkämpfers. Clay Williams für die New York Times Die schachbrettartigen Linoleumböden sind verschwunden, aber andere Innendetails bleiben erhalten. Kredit…

Der größte Verlust ist das Verschwinden der Dulcinea- und Cervantes-Räume auf der Rückseite. Diese Räume waren nicht so traumhaft wie der vordere Raum und seine Bar, aber sie machten fast die Hälfte der Sitzplätze aus und machten es einfacher, spontan hereinzukommen oder in letzter Minute eine Geburtstagsparty zu schmeißen. Ein neuer privater Speisesaal wird nicht denselben Zwecken dienen. Die engeren Quartiere werden zu einem Problem, wenn es Zeit ist, Reservierungen vorzunehmen, und die einzigen verfügbaren Slots um 17 oder 22 Uhr sind

Der verbleibende Platz wurde jedoch behandelt mit all der Sensibilität, die sich jeder urbane Nostalgiker wünschen kann. Das raumlange Windmühlen-Wandbild, in kalligrafischen weißen Strichen auf dunklem karamellfarbenem Grund gemalt, wirkt nach seiner Reinigung wie ein Museumsstück. Das Linoleum wurde angehoben, um winzige keramische Bodenfliesen freizulegen, die wahrscheinlich original sind. Die weißen Tischdecken sind verschwunden, und die Kellner tragen jetzt weiche Baumwolljacken anstelle von Blazern, aber die Farbe ist immer noch so rot wie der Umhang eines Stierkämpfers.

Die alten Rezepte wurden ausrangiert, wie es hätte sein sollen. Jaime Young, einer der Gründer der Restaurantgruppe Sunday Hospitality und ihr kulinarischer Direktor, überwacht das Menü mit Byron Hogan, dem Küchenchef, dessen Lebenslauf drei Jahre als Chefkoch der US-Botschaft in Madrid umfasst. Zusammen haben sie die Verbindung der Küche mit zeitgenössischer spanischer Küche komplett aufgefrischt.

Das Menü wurde von Byron Hogan, links, und Jaime Young komplett überarbeitet. Clay Williams für die New York Times

Paella wurde früher in tiefen Aluminiumtöpfen gedünstet; Jetzt wird der Reis in echte Paellas gerührt, flach und so breit wie eine Radkappe, für einen intensiveren Geschmack und einen viel höheren Crunch-Faktor. Safran wird jetzt verwendet, eine willkommene Abwechslung zum Annatto, das früher den Reis färbte, ohne viel Geschmack hinzuzufügen. Die aktuelle Version ist mit all i oli, der Knoblauch-Olivenöl-Emulsion, übersät und mit Schalentieren und Kaninchen bestreut, einem Fleisch, das bei valencianischen Paella-Essern sehr beliebt ist.

Hummer, auf einer Plancha gekocht und mit rauchiger Pimentòn-Butter und Sherry beträufelt, ist weit entfernt von den nach Knoblauch duftenden Kauspielzeugen früherer Zeiten. Arbequina-Olivenöl, ausgesprochen fruchtig und aromatisch, mildert den Knoblauchbiss in den Gambas al Ajillo, die in ihren rosa Schalen gegrillt sind. Thunfisch wird mit Espelette-Pfeffer in warmem Olivenöl geschmort, bis er die Zartheit und Fülle von geschmorten Rinderbäckchen erreicht.

Die Köche verleihen einfachen Tapas und Pintxos zusätzliche Aromen. Meistens ist dies ein Vorteil. Ein Tomatenconfit zuzubereiten, um es auf eine Pfanne zu streichen, ist eine clevere Herangehensweise an Produkte außerhalb der Saison. Das Marinieren einer Mischung aus spanischen Oliven mit Piparra-Paprikaschoten verleiht ihnen ein ansprechendes Flackern von Hitze. Kleine Tintenfische mit losen, fluffigen Morcillas zu füllen, bevor man sie mit Tintenfischsauce umhüllt, ergibt eine grüblerisch intensive Version der klassischen Chipirones en su tinta.

Das nordafrikanisch beeinflusste Gewürz-Rub auf Hähnchenspießen im Stil von Pintxos Morunos ist stark genug, um es zu nehmen, aber ich bin nicht so weit, dass ich den Sinn sehe, Fischsauce darüber zu streichen. Und was auch immer für Umami-Goosing-Mix-Ins zum Fideuà (gereifter Moscatel zum Beispiel) hinzugefügt werden, trüben nur die Aromen.

Die große Torte Basque mit Rumgeschmack wird mit Cara-Cara-Marmelade serviert. Clay Williams für die New York Times

Glücklicherweise wurde nicht mit der beeindruckend hohen Torte Basque herumgespielt, die mit Rum aromatisiert und mit einer prickelnden Orangenpfütze aus Cara-Cara-Marmelade serviert wird.

Das Genie der traditionellen spanischen Küche liegt darin, zu wissen, wann man gut genug in Ruhe lassen sollte. Es ist ein Prinzip, das die Barkeeper von El Quijote studieren könnten. Cocktails, die ursprünglich zwei oder drei Zutaten erforderten, bekommen fünf oder sechs; Das Kalimotxo, eine Mischung aus Rotwein und Cola, die einer der großen Partytricks Spaniens ist, hat Wein, Rum und zwei Arten von Amaro, wenn es nur eine Cola braucht.

Der Mehr-ist-mehr-Ansatz funktioniert besser mit Sangria; Mit Zimt angereichert und mit Balsamico-Essig gespickt, geht es runter wie ein gekühlter Glühwein und ist eine enorme Verbesserung gegenüber seinem Vorgänger. So vermute ich, ist die Weinkarte, die kurz ist, aber es schafft, eine faire Auswahl an zeitgenössischen Winzern wie Ramón Jané und traditionelleren Outfits wie CVNE

zu bieten. Ich vermisse die weitläufige, beschützende Atmosphäre des alten El Quijote, aber sonst nicht viel. Gegen Ende reichten selbst die Ford-Verwaltungspreise von El Quijote nicht ganz aus, um jemanden vergessen zu lassen, dass eine Reihe von Restaurants weitaus besseres spanisches Essen servierten. Jetzt ist es einer von ihnen, und das ist in Ordnung.

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