Ein Favorit aus Napa geht zurück in die Zukunft

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ST. HELENA, Kalifornien – In fast 70 turbulenten Jahren kalifornischer Weingeschichte schien sich eines nie zu ändern: Stony Hill Vineyard, ein Pionier des kalifornischen Chardonnay seit seinem ersten Jahrgang im Jahr 1952 und vielleicht der erste Kultweinproduzent von Napa Valley.

Als die Moden kamen und gingen, hielt Stony Hill an seinen Methoden der alten Schule und seinem strengen Chardonnay-Stil fest und nahm scheinbar wenig Notiz von den extravaganten, eichigen und alkoholischen Stilen, die in den 1990er Jahren an Popularität gewannen (und viel höher eintrafen). Preise) oder die sich beschleunigende Napa-Rotweinkultur, die um sie herum wächst.

Dann, in kurzer Zeit, begann der Boden zu beben und das Firmament bewegte sich. Die Familie McCrea, Besitzer von Stony Hill, seit Fred und Eleanor McCrea 1943 das 168 Hektar große Spring Mountain-Anwesen kauften, verkaufte das Weingut und den Weinberg 2018 an die Long Meadow Ranch, ein weiteres familiengeführtes Weingut in Napa. Ein Jahr später ging Mike Chelini, der Winzer und Weinbergmanager, nach 45 Jahrgängen in den Ruhestand.

Im Dezember 2020, kaum nachdem Long Meadow damit begonnen hatte, Stony Hill auf biologischen Weinbau umzustellen, drehte es um und verkaufte Stony Hill an Gaylon Lawrence Jr., einen Agrarmagnaten aus Arkansas, der mit seinem Geschäftsführer Carlton McCoy zusammenarbeitete Jr., hat ein Portfolio historischer Liegenschaften in Napa zusammengestellt, darunter Heitz Cellar, Haynes Vineyard und Burgess Cellars.

Mr. McCoy traf dann eine unkonventionelle, aber inspirierte Wahl: Er nannte als Winzer Jaimee Motley, dessen Erfahrung in der Avantgarde junger kalifornischer Produzenten lag, nicht die typische Napa Valley-Pipeline.

Ms. Motley war bekannt für ihr kleines Label Jaimee Motley Wines mit Sitz in Sonoma, das frische, wohlschmeckende Weine aus Trauben herstellte, die sie kaufte, darunter eine wunderbare Mondeuse, eine Traube, die ursprünglich aus der Region Savoyen in Frankreich stammt , und ein grandioser, nach Zedern duftender Cabernet Sauvignon aus den Santa Cruz Mountains. Was wäre das Ergebnis dieser Kombination aus jugendlicher, zukunftsweisender Energie und diesem historischen Anwesen in Napa?

Motley gehörte mit ihrem eigenen kleinen Label zu der neuen Welle kalifornischer Winzer, bevor sie als Winzerin in Stony Hill übernahm.

Ich hatte über ein Jahr lang über diese Frage nachgedacht, als ich endlich Ende März die kurvenreiche Hügelstraße nach Stony Hill hinauffahren konnte, um Ms. Motley und zwei weitere Mitglieder des neuen Stony Hill-Teams zu besuchen , Michaela Louise Kelly, die Gutsleiterin, und Renee Berkus, die Kellermeisterin.

Es fühlte sich ein bisschen surreal an, das Hauptquartier von Stony Hill zu betreten, die Residenz im Ranch-Stil, in der Mitglieder der Familie McCrea jahrzehntelang untergebracht waren, ohne dass McCreas anwesend war. Ich hatte Fred, der 1977 starb, oder Eleanor, die 1991 starb, nie getroffen. Aber ich kannte ihren Sohn Peter und seine Frau Willinda und die Enkelin von Fred und Eleanor, Sarah McCrea. Ihre Anwesenheit schien das Anwesen immer noch zu durchdringen.

Langjährige Fans von Stony Hill könnten beunruhigt sein, wenn sie erfahren, dass große Änderungen im Gange sind. Der Keller wird komplett umgebaut, ein Großteil der Weinberge neu bepflanzt und eine Umstellung auf biologisch-dynamischen und regenerativen Weinbau im Gange, der die Bodengesundheit und eine dauerhafte Zwischenfrucht fördert, anstatt zu bestellen oder zu pflügen. Auch die Weine werden sich ändern, wenn auch nicht stilistisch.

Stony Hill wird wie immer Chardonnay zusammen mit kleinen Mengen exzellenten Rieslings und Gewürztraminers herstellen. Aber nach der Wiederbepflanzung wird der Weinberg 14 Hektar Cabernet Sauvignon und 8,5 Hektar Chardonnay umfassen, weit weniger als die rund 20 Hektar Chardonnay im Jahr 1990, von denen ein Großteil aus verschiedenen Gründen gezogen wurde, bevor der neue Eigentümer eintraf.

Der Weinberg wird auch 5 Morgen Cabernet Franc und kleinere Mengen an Riesling, Malbec, Merlot, Syrah, Gamay, Gewürztraminer und Petit Verdot haben. Stony Hill, die langjährige Hochburg der Weißweine, wird bald ein rot-dominanter Produzent sein.

Dies sollte nicht völlig schockierend sein. Stony Hill stellt seit 2009 kleine Mengen Cabernet Sauvignon in einem zurückhaltenden, klassischen Stil her, den ich liebe. Fred McCrea hatte immer ein paar rote Trauben für den Familienkonsum angebaut – Pinot Noir und Zinfandel – auf einer kleinen Parzelle namens Fred’s Reds vor seinem Schlafzimmerfenster.

„Die Umstellung auf Cabernet macht angesichts des Klimawandels einfach Sinn“, sagte Ms. Motley. Chardonnay und die anderen Weißen, die in der Hitze nicht so gut abschneiden wie Cabernet, werden weiterhin an kühleren Standorten in Stony Hill wachsen, das sich auf einem Hügel von 600 Fuß auf 1.600 Fuß erhebt, eingebettet zwischen Mammutbäumen und Tannen.

Auf dem Grundstück gibt es immer noch Gruppen von verbrannten Bäumen, ein Erbe der Waldbrände, die die Weinberge von Spring Mountain und die verwüsteten Grundstücke im Jahr 2020 bedrohten. Viele wurden bereits herausgenommen, und weitere werden verschwinden. Das Team installiert auch ein neues Erziehungssystem für die Reben und ändert die Beschneidungsmethode von Spornschnitt zu Stockschnitt, alles mit dem Ziel, die Gesundheit und sogar die Reifung der Reben zu fördern und gleichzeitig die Trauben vor dem wärmenden Klima zu schützen.

Stony Hill, bekannt für seine Chardonnays, stellt auf biologisch-dynamischen Weinbau um und bepflanzt seinen Weinberg neu. Es werden mehr Rot- als Weißweine produziert.

Viele dieser Änderungen waren notwendig. Die Familie McCrea erkannte dies, was den ersten Verkauf auslöste.

„Die Infrastruktur erforderte eine Menge Arbeit und ich bin froh, dass sie in der Lage sind, Investitionen zu tätigen, die wir nicht tätigen konnten“, sagte Sarah McCrea eine E-Mail. „Wir hatten viele Träume von Verbesserungen, und es freut mich, dass jemand den Ort vital erhalten möchte.

„Das Experimentieren mit neuen Anbautechniken, neuen Sorten und der Veränderung des Anteils an Rotweinen ist die Art von Kreativität, von der ich hoffe, dass sie Stony Hill am Leben und gesund erhalten wird“, fuhr sie fort. „So sehr ich es auch geliebt hätte, dass es für immer so geblieben wäre, ich weiß, dass das nicht möglich war.“

Am wichtigsten sind natürlich die Weine. Der Stony Hill Chardonnay war einzigartig, schlank und subtil, aber voller Energie und Charakter. Während die kalifornischen Chardonnays weicher, holziger und schwerfälliger wurden, änderte sich Stony Hill’s nie. Sie könnten jahrelang altern und sich weiterentwickeln.

Der Chardonnay wurde idiosynkratisch hergestellt, ohne malolaktische Gärung, ein Prozess, bei dem herbe Äpfelsäure durch Bakterien in weichere Milchsäure umgewandelt wird. Dies war der alte kalifornische Stil, bis Winzer in den 1970er Jahren begannen, die Methoden von Burgund, dem Heimatland des Chardonnay, zu übernehmen, wo die malolaktische Gärung gefördert wird.

Ms. Motley zögert, größere Änderungen vorzunehmen. Sie wird weiterhin große, ältere Fässer verwenden und nicht die kleineren Fässer aus neuer Eiche, die zum Markenzeichen des kalifornischen Chardonnay wurden, aber sie sagte, der 2021er Chardonnay habe die malolaktische Gärung durchlaufen.

„Sie wollten durch Malo gehen“, sagte Ms. Motley, die Wein immer ohne offene Eingriffe hergestellt hat, über die Weine. „Es hätte viel gekostet, es zu blockieren – Kaltalterung, viel Schwefeldioxid.“

Ich probierte eine grobe Cuvée des Jahrgangs 2021 – der endgültige Wein war noch nicht fest – und er war frisch und herzhaft, energisch mit Kräuter- und Mineralaromen. Als langjähriger Fan des Stony Hill-Stils war dies sehr schön.

„Es gibt so viel Tradition und Geschichte, es wäre einfach gewesen, dasselbe zu tun“, sagte Ms. Kelly, die Direktorin des Anwesens. „Ich bewundere Jaimee dafür, dass er den Trauben zuhört und spürt, wohin sie wollen. Es ist kein neues Rezept.“

Während Ms. Motleys Aufstieg in Stony Hill überraschend gewesen sein mag, sagte sie, dass sie die Weine schon lange verehrt habe. Als sie 2011 nach Kalifornien kam, um ihre erste Ernte einzufahren, nahm sie sich Zeit, Stony Hill zu besuchen.

Auf der Terrasse der McCrea-Residenz, erbaut von Fred und Eleanor McCrea, die das Anwesen 1943 kauften und 1952 den ersten kommerziellen Wein herstellten )

„Wenn ich an Napa denke und was mich inspiriert, dann sind das die Weine der 60er und 70er“, sagte sie. „Ich hatte sie, und sie harmonierten immer, die Eleganz und Zurückhaltung, mit der Art von Weinen, die ich machen wollte.“

Angesichts der derzeit laufenden Wiederbepflanzung der Weinberge sagte Frau Motley, dass 2021 nicht genug Riesling und Gewürztraminer hervorgebracht habe, um Rebsortenweine herzustellen. Stattdessen experimentiert sie mit einer, wie sie es nennt, Heritage Blend, zwei Sorten gemischt mit etwas Chardonnay. Die Mischung, die ich probierte, war rein, ausdrucksstark, erfrischend und trocken, mit hübschen blumigen Aromen.

Der 2021er Cabernet war auch noch nicht fertig, aber die sehr junge Probe, die ich probierte, war frisch, schmackhaft und ausgewogen, sehr passend zu einem 2010er Cabernet, den wir ebenfalls probiert haben, trocken mit Aromen und Aromen von roten Früchten und Kräuter Der 21er besteht zu 100 Prozent aus Cabernet Sauvignon, aber Ms. Motley plant, andere Bordeaux-Sorten hinzuzufügen, wenn die Reben reifen.

Abgesehen von ihrer Faszination für die Geschichte und die Weine sagte Ms. Motley, sie sei begeistert, sich einem Ort widmen zu können.

„Ich wollte wirklich Tag für Tag in einem Weinberg arbeiten, durch die Reben gehen und alle Nuancen sehen, wie sie sich im Laufe der Saison verändern“, sagte sie. „Ich hatte mit meiner Marke keine Gelegenheit dazu.“

McCoy sagte mir, dass er wusste, dass Ms. Motley die richtige Wahl war, nachdem er ihre Weine probiert hatte, insbesondere zwei Jahrgänge ihres Cabernet aus den Santa Cruz Mountains.

„Diese Weine enthalten so viel Reinheit und Energie und Leben, ohne an Dichte und Stammbaum zu verlieren“, sagte er. „Ich wusste, dass die Hochzeit von Jaimee und dem Terroir von Stony Hill magisch sein könnte.“

Für jeden Teil sagte Frau McCrea, sie sei begeistert, Stony Hill in den Händen eines Teams von Frauen zu sehen.

„Sie haben viel Talent und hoffentlich bedeutet ihre Jugend, dass sie viele Jahre bleiben und die Tradition der Langlebigkeit fortsetzen werden“, sagte sie. „Ich hoffe, dass ihre Version weiterhin von Herzen kommt und diesem erstaunlichen Ort gerecht wird, der weitaus interessanter ist als jeder von uns Menschen, die hier vorbeikommen.“

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