Die Mississippi-Krise unterstreicht die landesweite Klimabedrohung für das Trinkwasser

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Sturzfluten, Waldbrände und Hurrikane sind leicht als Verwüstungen eines sich schnell ändernden Klimas zu erkennen. Aber jetzt hat sich der Klimawandel auch zu einer wachsenden Bedrohung für sauberes Trinkwasser im ganzen Land entwickelt.

Die Überschwemmung, die diese Woche ein ausgefranstes Wasserwerk in Jackson, Miss wärmende Welt.

„Es steht eine Krise bevor“, sagte Mikhail V. Chester, Professor für Bau-, Umwelt- und nachhaltige Ingenieurwissenschaften an der Arizona State University. „Das Klima ändert sich einfach zu schnell im Vergleich dazu, wie schnell wir unsere Infrastruktur ändern könnten.“

Anfang dieses Sommers verloren mehr als 25.000 Menschen ihr Wasser, einige wochenlang, nachdem tödliche Überschwemmungen durch Ost-Kentucky gerissen und Wasserleitungen gebrochen hatten, als sie ganze Viertel auslöschten.

Versorgungsunternehmen in ganz Texas verbrachten den Sommer damit, Hunderte von Leitungsbrüchen zu bewältigen, als die Rekordhitze den von Dürre heimgesuchten Boden rund um die Rohre erhitzte und verschob. Dies geschah nach einem bitteren Wintersturm, der Texas im Februar 2021 in eisige Dunkelheit stürzte und Tausende von Rohren platzen ließ.

Und von der Golfküste bis zur Ostküste schwächen aufgeladene Hurrikane wie Harvey und Ida jetzt regelmäßig Wasserversorger und zwingen Hunderttausende von Menschen, Tage oder Wochen nach dem Vorbeiziehen der Stürme ihr Wasser abzukochen oder nach Flaschen zu suchen.

Hinzu kommen langsamere Bedrohungen wie der steigende Meeresspiegel, der die Wasservorräte mit Salzwasser kontaminieren kann, oder eine westliche „Mega-Dürre“, die Stauseen verdorren lässt und den Colorado River austrocknet, der rund 40 Millionen Menschen mit Wasser versorgt.

Wasser, das im August den Colorado River im Nordwesten von Arizona hinunterfließt. Extreme Dürre, die den Wasserstand im Fluss senkt, betrifft etwa 40 Millionen Menschen. Anerkennung… John Locher/Associated Press

Starlin Billiot Sr. badet vor seinem Haus in Dulac, La., nachdem er während des Hurrikans Ida im Jahr 2021 fließendes Wasser verloren hatte. Anerkennung… John Locher/Associated Press

Präsident Biden machte Jacksons chronische Wasserprobleme zu einem zentralen Argument für das weitläufige Infrastrukturgesetz, das er im vergangenen Herbst unterzeichnet hatte. Allerdings floss erst vor kurzem Geld aus diesem Gesetz in die Bundesstaaten und Städte, und Jacksons Anteil war bei weitem nicht annähernd die 1 Milliarde Dollar oder mehr, von der die Stadtbeamten sagen, dass sie notwendig sind, um ihr System zu ersetzen.

Das Infrastrukturgesetz versprach rund 50 Milliarden US-Dollar für die Klimaresilienz – eine Rettungsleine für Gemeinden, deren Wassersysteme durch Klimaschocks bedroht waren. Das Geld läuft auf eine politische Wette der Demokraten hinaus, dass die Staatsausgaben Jahrzehnte der Unterinvestition und Vernachlässigung angehen können, die arme, von Minderheiten bevölkerte Orte wie Jackson überproportional getroffen haben.

Das neue Gesetz offenbart aber auch, was Experten als Schwachstelle bei der Vergabe solcher Gelder durch den Bund bezeichnen. Um für Zuschüsse in Betracht gezogen zu werden, muss eine Stadt in der Lage sein, spezialisierte Mitarbeiter zu teilen, die einen wettbewerbsfähigen Antrag stellen können. Dies stellt viele kleinere, ärmere Städte vor eine Herausforderung, die oft weiter der Willkür von Staatsbeamten ausgeliefert sind, die entscheiden, welche Anträge in der Kette nach oben geschickt werden.

In den letzten zwei Jahren hat sich Jackson nach Angaben der Federal Emergency Management Agency für keines der beiden Bundesprogramme zur Klimaresilienz beworben, die in der Infrastrukturrechnung einen großen Schub erhalten haben.

Es war nicht klar, ob Jackson entschieden hatte, sich nicht zu bewerben, oder ob er versucht hatte, sich zu bewerben, aber von Staatsbeamten blockiert wurde. Eine Sprecherin der Mississippi Emergency Management Agency, die bestimmt, welche Anträge für einige Bundeszuschüsse eingereicht werden, wollte nicht sagen, ob Jackson versucht hatte, sich für diese Zuschüsse zu bewerben, und sagte, es sei ein formeller Antrag auf öffentliche Aufzeichnungen erforderlich.

Karine Jean-Pierre, die Pressesprecherin des Weißen Hauses, sagte am Mittwoch, dass der Bundesstaat Mississippi 75 Millionen US-Dollar für die Modernisierung der Trinkwassersysteme im ganzen Bundesstaat erhalten habe, wobei in den nächsten fünf Jahren weitere 429 Millionen US-Dollar zur Verfügung stehen würden. Aber dieses Geld ist in den Händen der staatlichen Legislative, nicht in den Händen von Jacksons Beamten. Die Stadt habe mehr als 20 Millionen US-Dollar aus Herrn Bidens Wirtschaftshilfegesetz von 2021, dem American Rescue Plan, verwendet, um den Wasser- und Abwasserbedarf zu decken, sagte sie. Sie sagte auch, dass der Stadt fast 31 Millionen US-Dollar zur Verfügung stünden, um ihr Wassersystem durch revolvierende Darlehensfonds der Environmental Protection Agency zu verbessern.

Herr Biden rief am Mittwoch den Bürgermeister von Jackson, Chokwe Antar Lumumba, an, um die Situation zu besprechen. Ein Pressesprecher des Weißen Hauses sagte gegenüber Reportern, Herr Biden habe „seine Entschlossenheit zum Ausdruck gebracht, Bundesunterstützung zur Bewältigung der unmittelbaren Krise und der längerfristigen Bemühungen zum Wiederaufbau von Jacksons Wasserinfrastruktur zu leisten“.

Die OB Curtis Water Plant in Jackson, Miss. Den Einwohnern wurde geraten, kein Stadtwasser zu trinken, nachdem eine Wasseraufbereitungsanlage nach Überschwemmungen entlang des Pearl River ausgefallen war. Anerkennung… Edmund D. Fountain für die New York Times
Freiwillige in Jackson verteilen Trinkwasser. Anerkennung… Edmund D. Fountain für die New York Times

In Jackson, einer mehrheitlich schwarzen Stadt, wurden die Wasserprobleme durch jahrzehntelange Unterinvestitionen, schlechtes Management und eine Abwanderung von Einwohnern in die Vororte verschärft, was dazu führt, dass weniger Geld an die Versorgungsunternehmen fließt.

„Ich bringe meine Kinder zu Freunden und Familienmitgliedern, um sie zu baden“, sagte Brittany Smith, eine Kellnerin, die sagte, ihr Wasser sei braun gewesen, als sie diese Woche duschen ging. „Ich habe auch keine Lust, mein Geschirr darin zu spülen.“

Die Zerbrechlichkeit des Wassersystems der Stadt ist seit Jahrzehnten ein Problem in Jackson. Aber die jüngste Überschwemmung führte zu einer Komplikation, mit der die Stadt noch nie zuvor zu kämpfen hatte, da die Pumpen von den Wassermassen überwältigt wurden.

„Seit ich in Jackson bin, ist das noch nie passiert“, sagte Brian C. Grizzell, ein Stadtrat.

„Unsere Hochwasserkontrollen, unsere vorhandenen Systeme sind äußerst veraltet“, sagte Mr. Grizzell. „Wir bauen mehr Unterteilungen, wir bauen mehr Unternehmen, und jedes Mal, wenn wir bauen, verändert das die Landschaft und es verändert, wie Wasser dorthin fließt, wo es hin soll.“ Hochwasserschutz, sagte er, hatte nicht die notwendigen Upgrades, um dies zu berücksichtigen.

Einige Experten sagten, dass weitere Milliarden Dollar benötigt würden, um 147.000 öffentliche Wasserversorgungssysteme im ganzen Land zu überholen, die nicht für die heutigen extremen Wetterbedingungen ausgelegt waren. Einige Städte haben kostspielige Schritte in Betracht gezogen, wie den Bau von Entsalzungsanlagen oder das Einspritzen von aufbereitetem Wasser in Grundwasserleiter, um das Meerwasser fernzuhalten.

„Wir haben nicht genug Geld, um unsere Wassersysteme grundlegend zu verändern“, sagte Allison Lassiter, Assistenzprofessorin für Stadt- und Regionalplanung an der University of Pennsylvania. „Das Infrastrukturgesetz kratzt nur an der Oberfläche dessen, was gebraucht wird.“

Schaum rührt sich im Ross Barnett Spillway, der die Wassermenge steuert, die aus dem Ross Barnett Reservoir in den Pearl River in der Nähe von Jackson, Miss. Anerkennung… Edmund D. Fountain für die New York Times
Leute, die am Mittwoch in Jackson darauf warten, kostenlose Wasserkisten abzuholen. Anerkennung… Edmund D. Fountain für die New York Times

Selbst in Städten mit der für diese Arbeit erforderlichen Steuerbasis zögern lokale Beamte manchmal, genügend Einnahmen aufzubringen, um sie zu finanzieren.

„Die Infrastruktur zur Bereitstellung dieses Wassers ist weitgehend verborgen“, sagte Ashlynn S. Stillwell, Professorin für Bau- und Umweltingenieurwesen an der University of Illinois Urbana-Champaign. „Versorgungsunternehmen haben eine Vorstellung davon, wie schlimm es ist, aber sie haben möglicherweise nicht die großen Kapitalmittel, um etwas dagegen zu unternehmen.“

In Städten wie Jackson werden diese Probleme durch den demografischen und wirtschaftlichen Wandel noch verstärkt. Eine schrumpfende Bevölkerung bedeutet, dass die Wartungskosten auf weniger Steuerzahler verteilt werden, was den Druck auf die Beamten erhöht, Upgrades zu verzögern. Und die verbleibenden Einwohner haben möglicherweise ein geringeres Einkommen, was es noch schwieriger macht, die Zinsen zu erhöhen, sagte Dr. Stillwell.

Hinzu kommt der Klimawandel, der heftigere Stürme mit sich bringt – Wetterkatastrophen in einem Ausmaß, für das die Trinkwasserinfrastruktur und jeder andere Teil der Infrastruktur einer Stadt nie ausgelegt war, selbst wenn diese Wassersysteme es getan hätten ordentlich gepflegt worden.

Im Osten von Kentucky werden 5.000 Kunden noch einen Monat nach Sturzfluten in ihren Städten aufgefordert, ihr Wasser abzukochen. Während die Wasseranschlüsse fast vollständig wiederhergestellt wurden, haben etwa 80 Kunden immer noch kein Wasser aufgedreht.

Eines dieser Häuser in der Gemeinde River Caney gehört den Eltern von Justina Salyers, deren Wohnzimmer und Küche zerstört wurden, als das Hochwasser ihren ersten Stock überschwemmte. Ihre Eltern und ihre Nachbarn verwenden tragbare 275-Gallonen-Tanks, um Wasser zu speichern, und einige versuchen sogar, verrottete alte Brunnen wiederzubeleben, die seit Jahrzehnten unberührt geblieben sind.

„Sie können die Toiletten nicht spülen. Sie können nicht baden. Sie arbeiten in Erde und Schlamm und haben kein Wasser“, sagte Frau Salyers.

In der 90-Personen-Stadt Buckhorn, Kentucky, gehört Bürgermeister Thomas Burns Jr. zu den Einwohnern, die immer noch unter einer Empfehlung zum Abkochen von Wasser stehen, aber er sagte, die Menschen seien einfach froh, dass die Wasserhähne wieder geöffnet seien. Er sagte, die Überschwemmungen hätten den Wassersystemen schätzungsweise 1 Million Dollar Schaden zugefügt – weit mehr, als Buckhorn ohne staatliche oder bundesstaatliche Hilfe schultern könnte.

„Wir haben unsere Infrastruktur ignoriert“, sagte er. „Es ist gruselig. Wir halten diese Sache mit frischem Wasser für selbstverständlich.“

Danny Barrett Jr. trug zur Berichterstattung bei.

Die New York Times

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