Blake Masters versucht, die unabhängigen Wähler von Arizona zu überzeugen

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PHOENIX – Blake Masters, der republikanische Kandidat für den Senat in Arizona, hat die Musik und den Ton seiner Fernsehwerbung aufgehellt. Er hat einige seiner entschieden rechtsextremen Positionen zu Einwanderung, Abtreibung und der Lüge, dass die Wahlen von 2020 gestohlen wurden, von seiner Website gelöscht.

Aber an einem kürzlichen Nachmittag in Scottsdale, einem wohlhabenden Vorort von Phoenix, kaufte Kate Feo, eine 40-jährige unabhängige Wählerin, die Schicht nicht.

„Ich glaube einfach nicht, dass er zu vielem eine Meinung hat, bis er dazu gedrängt wird, und dann fällt ihm einfach das ein, was gerade beliebt ist“, sagte sie, als sie mit ihren drei kleinen Kindern durch einen Park schlenderte . Sie nannte Mr. Masters „einen Flipflop“.

Die Skepsis der Wähler in der politischen Mitte stellt sich als hartnäckiges Problem für Mr. Masters heraus, als er versucht, das Rennen zu gewinnen, das zu einem Underdog-Rennen gegen Senator Mark Kelly geworden ist, einen gemäßigten Demokraten, der in den Umfragen eines der wichtigsten Midterm-Wettbewerbe des Landes führt .

Unabhängige und Wähler, die keiner der großen Parteien angehören, sind in Arizona wichtiger als in fast jedem anderen Schlachtfeldstaat. Nachdem sich ihre Zahl in den letzten drei Jahrzehnten auf 1,4 Millionen ungefähr verdreifacht hatte, haben sie dazu beigetragen, den Staat von zuverlässig rot auf Tossup zu bringen, und machen heute etwa ein Drittel der wahlberechtigten Bevölkerung aus. Und da die vorzeitige Stimmabgabe in zwei Wochen beginnt, scheint Mr. Masters unter diesem kritischen Wahlblock am meisten zu kämpfen.

Umfragen zeigen, dass Kelly seinen Rivalen unter den Unabhängigen bequem anführt: In einer Umfrage, die diese Woche von The Arizona Republic und der Suffolk University veröffentlicht wurde, lag er mit 51 Prozent bis 36 Prozent vorne. Eine weitere September-Umfrage der Phoenix-Firma OH Predictive Insights ergab, dass mehr als die Hälfte der Unabhängigen eine negative Meinung zu Mr. Masters hatten und dass nur 35 Prozent ihn positiv bewerteten.

In fast einem Dutzend Interviews in Phoenix und Tucson sowie in den violetten Vororten von Phoenix, Arcadia, Chandler und Scottsdale, äußerten die meisten unabhängigen Wähler Ansichten über Mr. Masters als unauthentisch, schlüpfrig in den Themen und nicht wirklich Arizona verpflichtet.

„Ich würde ihm nicht so weit vertrauen, wie ich ihn werfen könnte“, sagte Thomas Budinger, 26, ein stellvertretender Manager in einem Geschäft in einem Einkaufszentrum in Tucson. Ein paar andere Unabhängige rümpften die Nase oder verdrehten die Augen bei der Erwähnung des Namens des Kandidaten.

Mr. Masters, 36, ein Risikokapitalgeber und politischer Newcomer, der zuvor als aufstrebende rechtsextreme Figur galt, überzeugte die republikanischen Wähler in Arizona, ihn mit Hilfe der Unterstützung des ehemaligen Präsidenten Donald J. Trump und der kräftigen finanziellen Unterstützung von Peter Thiel zu nominieren , sein milliardenschwerer ehemaliger Chef. Aber jetzt muss er die Arten von Ticketsplittern, Gemäßigten und Unabhängigen für sich gewinnen, die 2018 die Siege von Gouverneur Doug Ducey, einem Republikaner, und Senatorin Kyrsten Cinema, einer Demokratin, vorangetrieben haben.

Kate Feo, 40, aus Scottsdale, Arizona, sagte über Mr. Masters: „Ich glaube einfach nicht, dass er zu vielem eine Meinung hat, bis er dazu gedrängt wird.“ Anerkennung… Rebecca Noble für die New York Times

Die Verbündeten von Herrn Masters sehen immer noch einen Weg zum Sieg in einem Staat, in dem Trump-Loyalisten in den letzten Jahren die Maschinerie der Republikanischen Partei übernommen und die Basiswähler mit Energie versorgt haben, was die anhaltenden Bemühungen zur Anfechtung der Wahlergebnisse von 2020 vorantreibt.

Der Stand der Zwischenwahlen 2022

Nach den Vorwahlen verlagern beide Parteien ihren Fokus auf die Parlamentswahlen am 8. November.

  • Kriminalität im Fokus:In der letzten Phase der Halbzeitkampagne verstärken die Republikaner ihre Angriffe auf die Kriminalitätsrate, aber die Demokraten drängen zurück.
  • Rennen des Gouverneurs von Pennsylvania: Doug Mastriano, der von Trump unterstützte GOP-Kandidat, wird stark ausgegeben und liegt in Umfragen schlecht zurück. Nationale Republikaner zeigen wenig Lust, ihm zu helfen.
  • Megastate GOP-Rivalität:Vor dem Hintergrund ihrer Wiederwahlbewerbungen sind Gouverneur Greg Abbott aus Texas und Gouverneur Ron DeSantis aus Florida in einen Wettbewerb mit immer höheren Einsätzen verwickelt.
  • Ansturm auf Geldbeschaffung:Die republikanischen Kandidaten des Senats nehmen sich wertvolle Zeit vom Wahlkampf, um Geld von Lobbyisten in Washington zu sammeln – und ihre Finanzierungslücke mit demokratischen Rivalen zu schließen.

In einem anderen Festzeltrennen in Arizona versucht Kari Lake, die republikanische Kandidatin für den Gouverneur, die entgegengesetzte Strategie von Mr. Masters und lehnt sich unerbittlich an ihre rechtsextreme Persönlichkeit und an Trump ausgerichtete Botschaft. Ms. Lake, eine ehemalige Fernsehnachrichtensprecherin, gilt als charismatischer als Mr. Masters und ihre demokratische Gegnerin als schwächer als Mr. Kelly, aber Ms. Lake scheint sich einen mächtigen republikanischen Stamm angezapft zu haben.

Stan Barnes, ein republikanischer Berater und ehemaliger Gesetzgeber des Staates Arizona, sagte, dass eine wiedererwachte Bewegung gerade ausreichen könnte, um Mr. Masters über die Ziellinie zu tragen. Die relevantere Frage, sagte er, sei vielleicht nicht: „Wo sind Unabhängige?“ sondern stattdessen: „Wie groß ist das ‚America First‘-Phänomen?“

Die Kampagne von Herrn Masters lehnte Anfragen nach Kommentaren ab. In Interviews hat er jede Änderung seines Ansatzes zur Gewinnung gemäßigter und unabhängiger Wähler heruntergespielt oder verweigert.

Auf die Frage von Laura Ingraham von Fox News in diesem Monat, ob er seine Meinung zur Abtreibung geändert habe, antwortete er: „Mehr Propaganda. Ich war während der gesamten Grundschule konstant.“

Herr Masters trat in die Politik von Arizona ein, nachdem er jahrelang mit Start-ups aus dem Silicon Valley zusammengearbeitet hatte, und stieg zum Präsidenten der Stiftung von Herrn Thiel und zum Chief Operating Officer von Thiel Capital, der Investmentfirma des Milliardärs, auf. Er erhielt 15 Millionen Dollar von seinem ehemaligen Chef, als er in den republikanischen Vorwahlen kämpfte, sich als internetversierter Aufständischer darstellte und fremdenfeindliche und rassistische Ängste einiger Basiswähler ausspielte.

In einigen der frühesten Fernseh- und Digitalwerbung von Masters behauptete er ohne Beweise, dass Herr Trump die Wahlen 2020 gewonnen habe, und forderte eine Militarisierung der Grenze der Vereinigten Staaten zu Mexiko. Seine Einwanderungsanzeigen hatten eine bildspielähnliche Qualität, mit ominöser Musik, kahlen Wüstenkulissen und gesichtslosen Massen von Migranten.

Auf seiner Website, wie auch in Reden und Podcasts, wiederholte er eine desinfizierte Version der rassistischen Verschwörungstheorie des „großen Ersatzes“ und behauptete, dass die Demokraten versuchten, mehr Einwanderer ins Land zu bringen, um seine Demografie zu verändern und der Partei einen Vorteil zu verschaffen.

Aber seit der Vorwahl am 3. August hat Masters versucht, seinen Ton zu mildern und versucht, sein Angebot auf Inflation, Kriminalität und illegale Einwanderung zu konzentrieren. Vor der Vorwahl fingen ihn drei der vier Fernsehspots, die von seiner Kampagne bezahlt wurden, alleine in der Wüste auf. Seitdem sind in zwei der drei Anzeigen seiner Kampagne seine Frau und seine Kinder zu sehen.

Auch seine Website wurde einer Bereinigung unterzogen: Eine Zeile über Demokraten, die angeblich Wähler mit Migrationshintergrund importieren, wurde entfernt, und er war einer von mehreren Republikanern, die falsche Behauptungen über eine manipulierte Wahl im Jahr 2020 zurücknahmen. Seine Website löschte Erwähnungen seiner Unterstützung für einige der strengsten Abtreibungsbeschränkungen, darunter „ein föderales Persönlichkeitsgesetz (idealerweise eine Verfassungsänderung), das anerkennt, dass ungeborene Babys Menschen sind, die nicht getötet werden dürfen“.

Eine Person, die Mr. Masters nahe steht, sagte letzten Monat gegenüber CNN, dass der Kandidat wolle, dass seine Website als „lebendes Dokument“ gesehen werde, und er sagte diesen Monat dem Radiosender KTAR News, dass alle Änderungen daran „eine neue Art und Weise widerspiegeln, wie wir“ Ich rede über etwas, aber es ist kein Backtrack oder so etwas.“

Mr. Masters, der oft mit Ms. Lake auftritt, hat seinen kämpferischen Instinkt nicht ganz aufgegeben. Kürzlich zog er Kritik auf sich, weil er Vizepräsidentin Kamala Harris als Nutznießerin eines „affirmative action regime“ bezeichnet hatte. Diesen Monat lehnte er es ab, sich zu verpflichten, die diesjährigen Wahlergebnisse zu akzeptieren.

Die Unterstützer von Mr. Masters sind unbeeindruckt von seinen Mäßigungsversuchen. Sie sehen ihn immer noch als potenzielles Bollwerk gegen Präsident Biden und das, was sie als „radikale“ Demokraten bezeichnen, die Waffen regulieren, die Grenze öffnen und Eltern in Schulen die Kontrolle entziehen wollen.

Barbara Bandura, 42, sagte kürzlich in ihrem Haus in Arcadia, ihre Unterstützung für Mr. Masters sei auf ihre Haltung gegen Abtreibung und neue Waffensicherheitsgesetze zurückzuführen. „Er ist nicht Mark Kelly“, sagte sie und fügte hinzu, dass sie Nachrichtenberichten, denen zufolge Mr. Masters alte Positionen von seiner Website gelöscht hatte, nicht ganz glaubte.

Kirk Adams, ein republikanischer ehemaliger Sprecher des Arizona House und ehemaliger Stabschef von Mr. Ducey, sagte, dass Mr. Masters geschickt versuchte, gemäßigte Republikaner nach dem Bild des ehemaligen Senators John McCain sowie des Trump der Partei anzusprechen Flügel. „Ich denke, Blake arbeitet hart daran, eine Koalition aufzubauen, und die Zeit wird zeigen, ob es ausreicht“, sagte Mr. Adams.

Kirk Adams, ein ehemaliger republikanischer Sprecher des Arizona House, sagte: „Blake arbeitet meiner Meinung nach hart daran, eine Koalition aufzubauen, und die Zeit wird zeigen, ob das ausreicht.“ Anerkennung… Rebecca Noble für die New York Times

Es gibt Anzeichen dafür, dass die Republikaner das Rennen als weniger gewinnbar ansehen als andere wichtige Matchups im Senat. Mr. Thiel hat Anfragen von Republikanern zurückgewiesen, mehr für den Wettbewerb auszugeben, obwohl er diesen Monat eine Spendenaktion für Mr. Masters veranstaltet.

In einem Brief forderten die Republikaner aus Arizona kürzlich Senator Mitch McConnell, den Führer der Minderheit, auf, seine Unterstützung für Mr. Masters zu verstärken. Aber der Senate Leadership Fund, der wunderbare PAC, der sich mit Mr. McConnell verbündet hat, hat Fernsehwerbung im Wert von 17,6 Millionen US-Dollar storniert und sich von acht Wochen reservierter Sendezeit vom 6. September bis zum Wahltag zurückgezogen. Letzte Woche wurden weitere 308.000 US-Dollar an Zeit gekürzt, die für Radiowerbung reserviert war. (Steven Law, der Geschäftsführer der Gruppe, behauptete, dass Geld von anderen republikanischen Gruppen Mr. Masters helfen würde, die Differenz auszugleichen.)

Die Bewegungen haben Masters knapp bei Kasse gemacht. Er beendete den letzten Berichtszeitraum für die Wahlkampffinanzierung im Juli mit nur etwa 1,6 Millionen US-Dollar in bar, verglichen mit 24,8 Millionen US-Dollar für Mr. Kelly. Die Demokraten haben die Republikaner für Fernsehwerbung für das Rennen weit übertroffen. Herr Kelly hat sich mit dem überlegenen PAC und dem Wahlkampfarm der Senatsdemokraten zusammengetan, um allein fast 60 Millionen Dollar auszugeben.

In Interviews winkten einige Unabhängige Bedenken über Mr. Masters ab. Smoke Hinson, 53, ein Inspektor für Erdgasleitungen in Phoenix, sagte, er plane, für ihn zu stimmen, und argumentierte, dass Kindern in Schulen nicht über Geschlechtsidentität oder „wie man in der muslimischen Religion betet“ beigebracht werden sollte, dass illegale Einwanderung ausgeschlossen sei Kontrolle und dass das FBI in die falsche Richtung ging.

„Bei Blake Masters geht es um die Strafverfolgung, die Grenze, die Rechte der Eltern, den zweiten und den ersten Verfassungszusatz“, sagte Herr Hinson.

Aber häufiger waren Wahrnehmungen von Mr. Masters wie die von Hector Astacio, einem anderen Unabhängigen, der ihn einen „Flip-Flopper“ nannte. Mr. Astacio, 62, ein Fertigungsingenieur in Chandler, sagte, es gefiele ihm nicht, dass Mr. Masters die Bigotterie von Mr. Trump in seinen Einwanderungsbotschaften zu wiederholen schien.

Ursprünglich aus Puerto Rico stammend, sagte Astacio, er sei wegen seiner Hautfarbe aus Bars in Georgia geworfen und von der Polizei in Arizona rassistisch profiliert worden. „Ich sehe den Rassismus – wenn Sie Hispanoamerikaner sind, wenn Sie eine andere Hautfarbe haben“, sagte er. „Es passt nicht gut zu mir.“

Die New York Times

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