Anklagen beschuldigen 44 in Minnesota des dreisten Pandemiehilfebetrugs

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MINNEAPOLIS – Das Justizministerium sagte am Dienstag, dass eine Grand Jury des Bundes 44 Personen angeklagt habe, weil sie während der Coronavirus-Pandemie einen dreisten Betrug gegen Anti-Hunger-Programme betrieben und 240 Millionen Dollar gestohlen hätten, indem sie der Regierung Mahlzeiten in Rechnung gestellt hätten, die sie Kindern nicht serviert hätten der nicht existierte.

Der Fall in Minnesota ist der größte Betrug, der in einem Pandemie-Hilfsprogramm aufgedeckt wurde, sagten die Staatsanwälte und ragte sogar in einer Zeit heraus, in der hohe Bundesausgaben und laxe Aufsicht eine Reihe von Betrügereien mit wenigen jüngsten Parallelen ermöglichten.

Die Operation in Minnesota, so die Staatsanwaltschaft, beinhaltete gefälschte Quittungen für 125 Millionen Mahlzeiten. Manchmal war es besonders kühn: Ein beschuldigter Verschwörer sagte der Regierung, er habe in einer Wohnung im zweiten Stock täglich 5.000 Kinder ernährt.

Andere Angeklagte in dem Fall schienen nur minimale Anstrengungen zu unternehmen, um zu verschleiern, was sie taten, indem sie die Website listofrandomnames.com nutzten, um eine gefälschte Liste von Kindern zu erstellen, die sie für die Ernährung in Rechnung stellen konnten. Andere verwendeten ein Programm zur Generierung von Zahlen, um das Alter der Kinder zu ermitteln, die sie angeblich ernährten, was dazu führte, dass das Alter jedes Mal stark schwankte, wenn die Gruppe ihre Liste dieser nicht existierenden Kinder aktualisierte, heißt es in Gerichtsakten.

Aber ihr Plan – über dessen Einzelheiten im März in der New York Times berichtet wurde – brachte immer noch Millionen von Dollar pro Woche ein, sagten Staatsanwälte in Gerichtsakten, weil Regierungsbeamte während der Pandemie und wegen der anderen Angeklagten die Aufsicht über das Ernährungsprogramm gelockert hatten hatte Hilfe von einem vertrauenswürdigen Insider.

Dieser Insider war Aimee Bock, die Gründerin einer gemeinnützigen Gruppe namens Feeding Our Future, auf die sich der Bundesstaat Minnesota als Wachhund stützte, um Betrug an Futterstellen zu stoppen. Aber Frau Bock tat das Gegenteil, heißt es in der Anklageschrift: Als Pandemie-Hilfsprogramme die Programme mit Geld überschwemmten, nutzte sie ihre Position aus, um fast 200 neue Fütterungsoperationen einzuführen, von denen sie wusste, dass sie gefälschte oder überhöhte Rechnungen einreichten.

Selbst als die Regierung von Gouverneur Tim Walz, einem Demokraten, Fragen aufwarf, wies Frau Bock sie zurück, indem sie eine Klage einreichte und Staatsbeamte beschuldigte, die überwiegend ostafrikanische Klientel ihrer Gruppe zu diskriminieren.

„Fakt ist, dass Feeding Our Future ein Pay-to-Play-Programm betrieben hat, bei dem Personen, die betrügerische Websites unter der Schirmherrschaft von Feeding Our Future betreiben wollten, einen Teil ihrer betrügerischen Einnahmen zurückzahlen mussten“, heißt es in einer Anklageschrift laut einer Kopie erhalten von The Times.

„Die Subjekte in diesem Fall waren nicht daran interessiert, unsere Zukunft zu ernähren“, sagte Michael Paul, ein Spezialagent des FBI, am Dienstag auf einer Pressekonferenz, auf der die Anklage bekannt gegeben wurde. „Sie waren daran interessiert, ihre eigene Völlerei zu füttern.“

Frau Bock wurde wegen Überweisungsbetrugs und Bestechung im Zusammenhang mit Bundesprogrammen angeklagt. Andere Angeklagte wurden ebenfalls wegen Geldwäsche angeklagt, weil sie angeblich die von ihnen gestohlenen Gelder durch ein Netz von Briefkastenfirmen geleitet hatten.

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Der Fall ist der größte, der vom Justizministerium vorgebracht wird, da es sich bemüht, Betrugswellen im Zusammenhang mit Programmen aus der Pandemie-Ära zu bekämpfen, die Milliarden von Dollar an Hilfe in die Wirtschaft geschickt haben, oft mit wenigen Bedingungen und wenig Aufsicht.

Das Büro des Generalinspektors des Arbeitsministeriums hat 39.000 Untersuchungen eingeleitet. Bei der Small Business Administration haben etwa 50 Agenten zwei Millionen potenziell betrügerische Kreditanträge durchgesehen. Und während die schiere Menge an Fällen so gut wie sicherstellt, dass einige Fälle nicht angegangen werden, signalisieren die Staatsanwaltschaften in Minnesota, dass das Justizministerium aggressiv gegen andere vorgeht.

Die Anklagen besagten, dass die Angeklagten ihr Geld für Immobilien in den Vereinigten Staaten, Kenia und der Türkei sowie für Autos und Luxusgüter ausgegeben hätten. Das Justizministerium versucht, viele dieser Einkäufe zu beschlagnahmen, darunter mehr als 20 Autos, mehr als 40 Immobilien, Waffen, Kryptowährung und eine Reisetasche von Louis Vuitton.

Viele Angeklagte seien festgenommen worden oder hätten sich am Dienstag gestellt, teilte die Staatsanwaltschaft mit. Sie sagten, einige hätten das Land verlassen, wollten aber nicht sagen, wie viele.

Die Anklagen sind Anklagen, und viele der Angeklagten haben gesagt, dass sie nichts falsch gemacht haben. Nachdem eine Reihe von FBI-Durchsuchungen im Januar die Existenz der Ermittlungen aufgedeckt hatte, sagte Frau Bock gegenüber The Times, dass sie strenge Betrugsbekämpfungsmaßnahmen ergriffen habe und nicht glaube, dass irgendjemand in ihrem System gegen die Regeln verstoßen habe.

Wenn es Betrug gab, sagte Frau Bock damals: „Jeder Test, den wir durchgeführt haben, und jeder Schutz, den wir eingerichtet haben, hat ihn nicht entdeckt. Ist es möglich? Unbedingt. Und wenn sie uns übervorteilt haben, werde ich helfen, sie zur Rechenschaft zu ziehen.“

Am Dienstag wurde Frau Bock in Begleitung ihres Anwalts gesehen, wie sie das Bundesgericht von Minneapolis betrat. Keiner der Anwälte antwortete auf eine Bitte um Stellungnahme.

Die Staatsanwälte sagten, dass unter den Angeklagten Sharmarke Issa, der ehemalige Vorsitzende der öffentlichen Wohnungsbehörde von Minneapolis, und Abdi Parıltı Salah, ein ehemaliger Berater des Bürgermeisters Jacob Frey von Minneapolis, einem Demokraten, waren. Beide Männer waren Anfang des Jahres wegen ihrer Verbindungen zu einem Grundstück, das laut Staatsanwaltschaft mit gestohlenem Geld gekauft wurde, öffentlich mit diesem Fall in Verbindung gebracht worden.

Unter den Angeklagten war auch ein Mitarbeiter von Feeding Our Future, Abdikerm Abdelahi Eidleh, der beschuldigt wurde, Schmiergelder von den an dem Programm beteiligten Personen angenommen zu haben. Drei weitere Angeklagte – darunter ein weiterer Mitarbeiter der gemeinnützigen Organisation, Hadith Yusuf Ahmed – wurden aufgrund von „strafrechtlichen Informationen“ und nicht aufgrund einer Anklageschrift der Grand Jury angeklagt.

Der Staat hat Feeding Our Future daran gehindert, weitere Hilfsgelder zu erhalten, nachdem das FBI im Januar Durchsuchungsbefehle in dem Fall zugestellt hatte. Die gemeinnützige Gruppe versuchte damals, sich aufzulösen, aber Generalstaatsanwalt Keith Ellison aus Minnesota, ein Demokrat, blockierte den Schritt. Herr Ellison bat einen Richter, die Gruppe zu beaufsichtigen, während er untersuchte, ob sie gegen staatliche Wohltätigkeitsgesetze verstieß. Diese Untersuchung scheint andauern.

Wie von Staatsanwälten beschrieben, zielten die Teilnehmer auf zwei Nahrungsmittelhilfeprogramme des Bundes ab, die durch staatliche Programme verwaltet wurden. Sie sollten Kinder in außerschulischen Programmen und Sommercamps ernähren. Aber als die Pandemie ausbrach, richtete der Kongress die Programme neu aus, um Millionen von Kindern zu erreichen, die zu Hause festsitzen, investierte Milliarden von Dollar mehr und änderte die Regeln, damit Familien Mahlzeiten zum Mitnehmen abholen konnten.

Mit steigender Finanzierung ging jedoch die Aufsicht zurück: Staatsbeamte mussten zum Beispiel nicht mehr persönlich die Futterstellen kontrollieren.

Damit blieb eine letzte Verteidigungslinie übrig: die sogenannten Watchdog-Sponsoren wie Feeding Our Future. Diese gemeinnützigen Gruppen dienten als Geldkanäle von den Bundesstaaten zu einzelnen Futterstellen, und sie sollten vor Betrug auf der Hut sein.

Aber das System gab diesen Wachhunden auch einen Grund, nicht zu bellen: Sie konnten 10 bis 15 Prozent des Geldes behalten, das durch sie floss.

In diesem Fall, so die Anklageschrift, ließ Frau Bocks Gruppe das Geld fließen, um ihre eigene Kürzung zu erhöhen.

„Die Angeklagten nutzten die Covid-19-Pandemie – und die daraus resultierenden Programmänderungen – aus, um sich zu bereichern“, heißt es in der Anklageschrift.

Feeding Our Future hatte vor der Pandemie als kleiner Sponsor begonnen, der eine Finanzierung in Höhe von 3,5 Millionen US-Dollar beaufsichtigte. Es hatte nie einen Buchhalter im Personal und hatte manchmal mit der grundlegenden Führung zu kämpfen und ließ sogar zu, dass sein gemeinnütziger Status für eine Zeit auslief.

Aber bis 2021 verwaltete Feeding Our Future eine jährliche Finanzierung von 197 Millionen US-Dollar.

Unter ihrem Dach, so die Anklageschrift, begannen sechs verschiedene Gruppen, ähnliche Betrügereien zu betreiben. Die Verschwörer registrierten oft neue Unternehmen oder gemeinnützige Organisationen und meldeten sie dann schnell als Fütterungsbetriebe unter der Aufsicht von Feeding Our Future an.

Dann, so die Anklageschrift, würden die neuen Gruppen bald berichten, dass sie Tausende von Kindern pro Tag ernährten – Zahlen, die sie zu den größten Ernährungsbetrieben im Staat machen – und begannen, Tausende oder Millionen von Dollar an Bundeszahlungen zu ernten. In Minneapolis zum Beispiel sagte ein Mann namens Guhaad Hashi Said dem Staat, dass er zweimal täglich 5.000 Mahlzeiten in einer neuen Einrichtung namens Advance Youth Athletic Development servierte.

Der Ort, den er auflistete, war ein unwahrscheinlicher Ort, an dem jemand Kinder in Massen ernähren könnte: Die Adresse war eine Wohnung im zweiten Stock.

Mr. Said war einer der Angeklagten; Die Anklage besagte, dass ihm 2,9 Millionen Dollar aus Bundesgeldern gezahlt wurden, die durch den Staat und Feeding Our Future geleitet wurden. Aber die Anklage besagte, dass Herr Said „nur einen Bruchteil“ der von ihm behaupteten Mahlzeiten bereitstellte. In einem Interview in diesem Jahr sagte Mr. Said, dass er nie behauptet habe, 5.000 Mahlzeiten am Tag zu servieren.

In anderen Fällen, sagten die Staatsanwälte, reichten Fütterungsstellen Rechnungen ein, die verdächtig konsistent waren, mit Tausenden von Kindern, die Tag für Tag ohne Abweichungen anwesend waren.

„Niemand wurde krank. Niemand hat eine Mahlzeit ausgelassen. Niemand war weg. dieselben Kinder. Jeden einzelnen Tag. Jede einzelne Woche“, sagte Andrew Luger, der US-Staatsanwalt für Minnesota.

Im Jahr 2020 wurden Beamte aus Minnesota besorgt über die Geschwindigkeit, mit der Feeding Our Future neue Vertriebsstandorte schuf, und begannen, sie genauer zu prüfen.

Im November desselben Jahres reagierte die gemeinnützige Organisation trotzig und reichte eine Klage ein, in der Staatsbeamte der Diskriminierung beschuldigt wurden. In der Klage hieß es, der Staat schädige Kinder, indem er den Beginn der neuen Operationen von Feeding Our Future verzögere. „Jeden Tag, der vergeht, gehen Hunderte der am stärksten gefährdeten Kinder des Staates ohne dringend benötigte Mahlzeiten aus“, hieß es.

Mehrere der Orte, an denen der Staat versucht hatte, Operationen zu verzögern, wurden laut Anklage später zu Betrugszentren.

Als Antwort auf die Argumentation von Feeding Our Future urteilte ein staatliches Gericht, Minnesota habe nicht die notwendigen Schritte unternommen, um die Zahlungen zu blockieren. Danach, im April 2021, wandten sich frustrierte Staatsbeamte an das FBI – und zahlten weiterhin Feeding Our Future und seine Partner, während Bundesagenten Ermittlungen durchführten.

Der Staat „handelte schnell und brachte das Problem wiederholt bei den Bundesbehörden zur Sprache, bis wir jemanden finden konnten, der die beunruhigenden Ausgaben genauso ernst nahm wie wir“, sagte Kevin Burns, ein Sprecher des Bildungsministeriums von Minnesota, das sich um das Essen kümmerte -Hilfsgeld.

Die Republikaner im Staatssenat veröffentlichten diesen Monat einen Bericht, bevor die Anklagen veröffentlicht wurden, und beschuldigten das staatliche Bildungsministerium der „Pflichtverletzung“, weil es versäumt hatte, Feeding Our Future früher einzustellen.

Die New York Times

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