Eine Reihe neuer Romane über Rasse und Rassismus findet Freiheit in der Satire

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In Chinelo Okparantas neuem Roman ist ein junger Weißer von seinen bigotten Kleinstadteltern angewidert. Einige seiner Reaktionen sind typisch: Er verleugnet ihre Ansichten und zieht nach New York City. Andere hingegen sind entschieden seltsam: Er nennt sich G-Dawg, tritt einer Selbsthilfegruppe für Weiße bei, die sich ihrer Rasse schämen – und beginnt, sich als Schwarzer aus Afrika zu identifizieren.

Ja, Okparanta weiß, dass die Prämisse Anstoß erregen könnte.

Als sie anfing, an einem Roman über wohlmeinende Weiße zu arbeiten, die blind für ihre eigene Bigotterie sind, erkannte die Nigerianerin Okparanta, dass das Thema brisant war. Immerhin war sie in einer angespannten Debatte über Rassismus und Identitätspolitik in einem Moment, als diese Themen durch den Mord an George Floyd und die darauf folgenden Proteste aufgeladen wurden. Also griff sie zur Satire.

Humor war die „Sicherheitsmaßnahme, die ich eingeführt habe, damit ich keine Anschuldigungen ertragen musste, weil ich versuchte, Weißheit zu schreiben“, sagte sie. „Ich versuche nicht, Weißheit in irgendeiner Weise zu schreiben. Ich schreibe über den Schmerz, den ich erlitten habe, weil ich auf der anderen Seite des Weißseins war.“

Das daraus resultierende Buch „Harry Sylvester Bird“, das diese Woche von Mariner Books veröffentlicht wurde, ist düster und bissig, aber oft entwaffnend lustig – einer von einer Handvoll neuer und bevorstehender Romane, die Satire und Surrealismus verwenden, um gängige Annahmen über Rasse und Kultur auseinanderzunehmen Identität und erforschen, was es bedeutet, diese gesellschaftlich gezogenen Grenzen zu überschreiten.

Mehrere dieser neuen Romane spießen die subtileren Formen der Voreingenommenheit auf, die aus rassischen blinden Flecken und Ignoranz oder aus einem fehlgeleiteten Wunsch, einer anderen Kultur nachzueifern oder sich diese anzueignen, entstehen.

Mithu Sanyals neuer Roman „Indentitti“, der diesen Monat erscheint, persifliert Debatten über Rassen- und Identitätspolitik in der Wissenschaft. Die Handlung dreht sich um eine südasiatische Doktorandin, die loslässt, als sie erfährt, dass ihr Mentor – ein prominenter südasiatischer Professor für Postkolonial- und Rassenforschung – kein Inder, sondern Weißer ist. In ihrem bevorstehenden Roman „Yellowface“ verspottet RF Kuang den Mangel an Vielfalt in der Verlagsbranche mit einer verdrehten Geschichte über eine weiße Autorin, die einen unveröffentlichten Roman einer kürzlich verstorbenen asiatisch-amerikanischen Autorin stiehlt und versucht, ihn als ihr eigenes Buch auszugeben .

In seinem neuen Roman „The Last White Man“, der am 2. August bei Riverhead Books erscheint, verwendet Mohsin Hamid eine surreale Prämisse, um Rassenidentität als sozial konstruierte Fiktion zu untersuchen. Es spielt in einem unbenannten Land und erzählt die Geschichte eines weißen Mannes, der eines Morgens mit dunkler Haut aufwacht, einem mysteriösen Zustand, der sich in seiner ganzen Stadt ausbreitet und die Menschen dazu zwingt, sich ihren latenten Vorurteilen zu stellen.

Hamid, der in Pakistan geboren wurde, kam vor mehr als 20 Jahren auf diese Prämisse, als er nach den Anschlägen vom 11. September verdächtigt wurde, „einen muslimischen Namen und braune Haut“ zu haben. Während der Pandemie kehrte er zu der Geschichte zurück und stellte fest, dass ihm die Annäherung durch die Linse der Fantasie mehr Freiheit gab, die künstlichen Bruchlinien rund um die Rasse zu untersuchen.

„Weil ich denke, dass Rasse diese imaginäre Sache ist“, sagte er in einem Interview, „wenn wir anfangen, auf der Ebene einzugreifen, auf der wir uns überhaupt vorstellen, gibt es vielleicht Erkenntnisse, die es wert sind, gewonnen zu werden.“

Schwarze Romanautoren verwenden seit langem Surrealismus, Farce und Satire, um Tabus rund um die Rasse anzugehen.

Im Jahr 1931 veröffentlichte der schwarze Journalist und Schriftsteller George S. Schuyler eine Bogenkritik der weißen Vorherrschaft mit dem Titel „Black No More“, in der ein ehrgeiziger schwarzer Mann dargestellt wird, der sich einem medizinischen Verfahren unterzieht, um seine Haut weiß zu machen, dann aber Weißheit als entfremdend empfindet. In den Jahrzehnten danach haben Ishmael Reed, Charles Wright, Percival Everett, Mat Johnson und Paul Beatty den komischen Surrealismus genutzt, um sich mit Themen wie Sklaverei, Lynchjustiz und Hassverbrechen sowie dem Versagen der Bürgerrechtsbewegung auseinanderzusetzen.

Humor und Fantasie können als eine Art Puffer wirken, wenn man über Themen schreibt, die sonst zu schmerzhaft wären, wie Polizeigewalt gegen Schwarze und Kolorismus, sagte Nana Kwame Adjei-Brenyah. Sein in Kürze erscheinender Roman „Chain-Gang All-Stars“ spielt in einem alternativen Amerika, wo das gewinnorientierte Gefängnissystem es Sträflingen ermöglicht, in einer Reality-Show im Stil eines Gladiators um ihre Freiheit zu kämpfen.

„Durch diese surrealistische, satirische Einbildung kann ich einen Raum schaffen, in dem ich viel Kontrolle habe und mich dennoch mit demselben Thema beschäftigen kann“, sagte er.

Die neue Generation von Satiren über Rassen spiegelt auch eine anhaltende Debatte über kulturelle Aneignung und die Konflikte darüber wider, ob und wie Romanautoren über Rassen- und Kulturgrenzen hinweg schreiben sollten.

Okparanta sagte, sie wolle Rassismus aus einem ungewohnten Blickwinkel untersuchen.

„Als Schwarze, die viel Rassismus und Mikroaggression erlebt hat, wollte ich verstehen, wie eine wohlmeinende weiße Person Sie trotzdem verletzen könnte“, sagte sie.

Sie kam erstmals 2016 auf die Prämisse von „Harry Sylvester Bird“, als sie kreatives Schreiben an der Columbia University lehrte und ein Seminar über die Ethik des Schreibens von Romanen über andere Rassen und Kulturen hielt. Okparanta, die im Alter von 10 Jahren von Port Harcourt, Nigeria, nach Boston zog, hatte kürzlich ihren Debütroman „Under the Udala Trees“ veröffentlicht, eine lesbische Coming-of-Age-Geschichte, die im Nigeria der 1960er Jahre während des Bürgerkriegs spielt.

Als die Schüler über Romane wie William Styrons „The Confessions of Nat Turner“ und Arthur Goldens „Memoirs of a Geisha“ debattierten, war Okparanta erstaunt, wie polarisierend das Thema war.

„Es wurde hitzig“, sagte sie, „weil es um die Frage der Macht ging: Wer hat die Macht, es zu tun, und was bedeutet es, wenn Sie diese Macht auf eine Weise einsetzen, die nicht genau repräsentativ für die Kultur ist, die Sie sind? abbilden?”

Okparanta sagte, sie wäre nicht überrascht, wenn einige Leser das Gefühl hätten, ihre Satire gehe zu weit. Anerkennung… Alyssa Schukar für die New York Times

Ein paar Jahre später lebte Okparanta in Lewisburg, einer kleinen Stadt in Pennsylvania, wo sie sich als schwarze Frau und afrikanische Einwanderin oft fehl am Platz fühlte. Sie dachte über ihre alte Idee nach und begann sich zu fragen, wie es für einen schwarzen Schriftsteller aussehen würde, eine weiße Figur zu erschaffen, die sich seiner eigenen rassischen blinden Flecken nicht bewusst ist – eine Idee, die sich 2020 mit zunehmender politischer Polarisierung noch stärker anfühlte und soziale Ruhe.

„Harry Sylvester Bird“ wird in Tansania eröffnet, als ein Teenager Harry, der mit seinen ungehobelten Eltern auf Safari ist, entsetzt darüber ist, wie sie die afrikanischen Guides und Mitarbeiter behandeln. Zurück in Pennsylvania beschließt er, dass er nicht länger weiß sein will und beginnt, sich als schwarzer Mann zu identifizieren, und zieht später zum College nach New York, wo er die nächste Phase seiner Metamorphose beginnt. Er nimmt an Treffen von Transracial-Anon teil, einer Therapiegruppe für Weiße, die eine „Rassenzuordnung“ anstreben, die schließlich in Haar- und Hautveränderungen der Mitglieder gipfeln wird.

Während sich Harrys Geschichte entfaltet, zeichnet Okparanta ein Porträt eines alternativen Amerikas mit beunruhigenden Parallelen zu unserem eigenen, einem Land, das von wachsendem Extremismus und Nationalismus gespalten ist und von der Pandemie und dem Aufstieg einer rechtsextremen weißen rassistischen politischen Bewegung namens Puristen erschüttert wird . Sein Wunsch, seine Weiße abzustreifen und „ein Verbündeter“ zu sein, unterscheidet ihn von der offenkundigen Bigotterie und dem Hass der ermutigten weißen Nationalisten, doch Harry macht immer noch unwissentlich beleidigende Kommentare über Schwarze. Er fetischisiert schwarze Haut und wundert sich irgendwann gegenüber seiner nigerianischen Freundin darüber, „wie Menschen in Afrika mit so wenig so glücklich sein können“.

Okparanta sagte, sie wolle Harry übertrieben machen, aber nicht so karikaturistisch oder unsympathisch, dass die Leser seine Notlage als Farce abtun würden.

Trotz des Puffers an Humor sagt Okparanta, dass sie sich auf eine Gegenreaktion von Lesern und Kritikern eingestellt hat, die ihre Absicht falsch interpretieren oder der Meinung sein könnten, dass der Roman als Satire versagt. Die ersten Reaktionen waren etwas gemischt. Kirkus Reviews nannte es „eine scharfe, hinterfragende Erforschung, wie tief Rassismus sitzt“, während eine heftige Rezension in der New York Times argumentierte, dass dem Roman „der aufregende Surrealismus fehlt, der erfolgreiche Rassenkarikaturen belebt“.

Die Schriftstellerin Tayari Jones, die den Roman in einem Klappentext dafür lobte, Humor als „Waffe, Werkzeug und Salbe“ zu verwenden, sagte, Okparantas Satire sei gelungen, weil sie sich den Charakteren und dem Thema mit Respektlosigkeit, aber auch Empathie näherte.

„Sie ist kein Weißer mit einer Rassenkrise, aber sie ist eine scharfsinnige Beobachterin einer Gesellschaft mit einer Rassenkrise“, sagte sie. „She She weiß, wie es sich anfühlt, eine afrikanische Person zu sein, die dem westlichen Blick ausgesetzt ist.“

Okparanta sagte, sie wäre nicht überrascht, wenn einige Leser das Gefühl hätten, ihre Satire gehe zu weit. Denn als Voltaire „Candide“ veröffentlichte, eine Coming-of-Age-Abenteuergeschichte, die gleichzeitig eine bösartige Kritik an den europäischen Machtstrukturen war, stellte sie fest, „dass der französische Adel keinen Spaß daran hatte“.

„Da es sich um eine Satire handelt, wird sie von verschiedenen Menschen in der Gesellschaft unterschiedlich verstanden und verdaut“, sagte Okparanta. „Einige Gruppen sehen den Humor vielleicht eher als andere Gruppen.“

Die New York Times

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